Madame Nhu, the “Dragon Lady”, 1962


Color by Manos Athanasiadis

Madame Nhu, the "Dragon Lady" (Larry Burrows - LIFE /Getty Images), 1962

Madame Nhu, the “Dragon Lady” (Larry Burrows – LIFE /Getty Images), 1962

Trần Lệ Xuân (22 August 1924 – 24 April 2011), known as Madame Nhu, was wife of Ngo Dinh Nhu, brother of South Vietnamese President Ngo Dinh Diem, and the de facto First Lady of South Vietnam from 1955 to 1963.
Raised a Buddhist, Madame Nhu had converted to Catholicism when she married, and took to it with a convert’s zeal. She rammed a bill through parliament that outlawed divorce, abortion and contraception. Describing the craze for dancing the twist as an “unhealthy activity”, she had it banned as well. Wrestling, cock fighting and boxing soon followed on the list of forbidden activities. She had laws passed that ended concubinage and polygamy. Divorce was only allowed by presidential decree, but that ended the power Vietnamese men had held to shed their wives on a whim. During Diem’s rule, women achieved something close to parity with men.
To aid South Vietnam’s fight against the communist insurgency, she founded a women’s paramilitary, known as the Women’s Solidarity Movement. In this picture she fires a pistol during a visit to an officer training session.
Madame Nhu was frequently mocked by the media for her ostentatious flaunting of power, and called the “Dragon Lady”. She once stated “Power is wonderful. Total power is totally wonderful.”
When a Buddhist monk burned himself alive protesting the Diem regime’s corruption and repression of Buddhists, she wrote in a letter to the New York Times “I would clap hands at seeing another monk barbecue show, for one cannot be responsible for the madness of others”. She further offered to provide more fuel and matches for the Buddhists.
On 2 November 1963 when she was in USA on a public relations tour, looking political and financial support for the dictatorship, her husband and Diem were assassinated in a coup d’état led by General Dương Văn Minh. Her children were allowed to leave Saigon and join her in Paris, where she began her exile.  She soon disappeared from the limelight only to make a brief reappearance in 1975, when South Vietnam finally fell to the communist North. She claimed none of that would have happened if the Ngo clan had remained in power.
The Guardian

Η Trần Lệ Xuân, γνωστή και ως Madame Nhu, προερχόταν από μια πλούσια και αριστοκρατική οικογένεια με μεγάλη πολιτική ισχύ, από την εποχή που το Βιετνάμ ήταν ακόμα αποικία της Γαλλίας.
Ενώ γεννήθηκε Βουδίστρια, έγινε Καθολική όταν παντρεύτηκε τον Ngo Dinh Nhu, αδελφό του προέδρου του Βιετνάμ, Ngo Dinh Diem. Καθώς ο πρόεδρος ήταν ανύπαντρος, αυτή θεωρούνταν η de facto πρώτη κυρία της χώρας.
Η θέση και η άκρατη φιλοδοξία της την έκαναν την πιο ισχυρή γυναίκα της Ασίας από το 1955 ως το 1963. Χαρακτηριστική ήταν η δήλωση της: “Η εξουσία είναι υπέροχη. Η απόλυτη εξουσία είναι απόλυτα υπέροχη.”
Οι ακραίες της θέσεις και απόψεις, που δεν έχανε ευκαιρία να τις εκφράζει δημόσια χωρίς να υπολογίζει τις συνέπειες, την έφερναν συχνά αντιμέτωπη με φίλους και εχθρούς. Έτσι, σύντομα απέκτησε το παρωνύμιο “Γυναίκα Δράκος”.
Ως φανατική Καθολική, πέρασε νόμους που απαγόρευαν την άμβλωση, το διαζύγιο, την αντισύλληψη, τη συμβίωση και την πολυγαμία. Επίσης, ανάμεσα στ’ άλλα, απαγόρευσε το χορό “τουίστ”, την πάλη, το μποξ και τις κοκορομαχίες. Ωστόσο, χάρη σ’ αυτήν, η θέση της γυναίκας αναβαθμίστηκε σημαντικά στην αυστηρά ανδροκρατούμενη κοινωνία του Βιετνάμ.
Η απέχθεια της για τους Βουδιστές και τους Κομμουνιστές, δεν ήταν κάτι που προσπάθησε να κρύψει. Δημιούργησε μια γυναικεία παραστρατιωτική οργάνωση, το Κίνημα Αλληλεγγύης Γυναικών, για την αντιμετώπιση του κομμουνιστικού κινδύνου. Στη φωτογραφία ρίχνει μια βολή με πιστόλι, κατά τη διάρκεια της επίσκεψης της στο στρατόπεδο εκπαίδευσης της οργάνωσης.
Όταν το 1963 ένας Βουδιστής μοναχός, αυτοπυρπολήθηκε ως ένδειξη διαμαρτυρίας για το καταπιεστικό και διεφθαρμένο καθεστώς, δήλωσε “πρόθυμη να χειροκροτήσει ακόμα ένα μπάρμπεκιου σόου” και προσφέρθηκε να προμηθεύσει τους μοναχούς βενζίνη και σπίρτα.
Οι προκλητικές της δηλώσεις συχνά άγγιζαν και τους πολιτικούς “φίλους” του καθεστώτος, δημιουργώντας διπλωματικά επεισόδια. Οι Αμερικάνοι ζητούσαν να σωπάσει επιτέλους και απειλούσαν να διακόψουν την οικονομική βοήθεια αν δεν φύγει από την πολιτική ζωή.
Το 1963, όταν η Μαντάμ Νου, βρισκόταν σε περιοδεία στις Η.Π.Α. για την πολιτική και οικονομική υποστήριξη του καθεστώτος, έγινε πραξικόπημα στο Βιετνάμ. Ο πρόεδρος Ντιέμ και ο άντρας της δολοφονήθηκαν. Κατηγόρησε ευθέως τις Η.Π.Α.: “Όποιος έχει φίλους τους Αμερικάνους δεν χρειάζεται εχθρούς”.
Μη μπορώντας πλέον να γυρίσει στη χώρα της, πέρασε τα χρόνια της εξορίας στην Ευρώπη.
Ξεχασμένη πλέον από την Ιστορία, η “Γυναίκα Δράκος” πέθανε το 2011 στη Ρώμη, .

Η Monique Brinson Demery έγραψε ένα ενδιαφέρον βιβλίο γι αυτήν: “Finding the Dragon Lady: The Mystery of Vietnam’s Madame Nhu


Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )


Connecting to %s